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【观察】埃弗顿有可能英超降级的“最大球队”?

英超赛程余下大约1/6,虽然截至目前仍未有正式的降级球队产生,但保级大战的悬念其实已经缩小到了一个很小的范围。33轮才拿到20分出头的诺维奇和沃特福德仅剩下理论上的可能性,可以说已经预定了下赛季的英冠席位。而从32轮37分的维拉往上,他们与降级圈的距离至少有两场半的分数,理论上只要不出现特别离奇的状况,从这里靠前的队伍都可以顺利“上岸”。

于是乎,悬念就留在了三支队伍身上:33轮34分的利兹联,33轮31分的伯恩利,还有32轮29分的埃弗顿。在这其中,哪一队降级又会带来最大的震撼效果?答案并不算难选,白玫瑰和红酒都是几年前踢过次级联赛的队伍,而太妃糖此前却一直以“六强挑战者”自居。在一段不算太短的时期里,他们还把单季投入数千万甚至上亿英镑引援当作是家常便饭。这样的队伍若保不住英超席位,那也算得上是天大奇闻。

如果埃弗顿真的降级,它的“历史意义”能有多大?听听利物浦名宿卡拉格在天空体育节目中的提问便可有所感觉,“他们有可能成为英超时期降级的‘最大俱乐部’吗?”此问题答案并非确定,另一位名宿索内斯就给出了多种回答:比如纽卡斯尔联在2009年的第一次降级,还有维拉在2016年的落难也曾让人深感惋惜;而如果要论堕落的速度,1999年的布莱克本和2004年的利兹联更是足够震撼,前者1995年还拿过英超冠军,而后者则在2001年杀进了欧冠四强。

和这些队伍比起来,只有过一次英超前4经历的太妃糖好像是差了一点意思,但有人这么问,就已经足够说明他们确实非同一般。事实上今天的埃弗顿也许远称不上豪门队伍,但此前从未英超降级的该队历史上也绝非等闲。1987年,当太妃糖拿下他们的第9座顶级联赛冠军奖杯,整个英格兰当时也只有一支球队比他们夺冠次数更多——那便是同城另一方的利物浦。

由于上世纪80年代中期的“复兴”,不少埃弗顿拥趸曾有如此遐想:如果没有海瑟尔惨案后的英格兰球队欧战禁赛,由霍华德肯德尔率领的那支冠军之师或许还能带领俱乐部走向更大的辉煌?但可惜假设终究只是假设,肯德尔两次联赛夺冠后即转投西甲毕尔巴鄂,太妃糖也随即进入到了平庸阶段。而该队再一次被英格兰之外的球迷略加关注,应该是莫耶斯执掌教鞭的时代了。

2002年3月,来自低级别联赛球队普雷斯顿的莫耶斯半路接手了埃弗顿,然后到2013年转投曼联,这位苏格兰人在这里干了超过11年。在那个时候,埃弗顿给人留下了一种很固定的良好印象:他们投入少资金有限,但总能凭着不多的资源和倔强的斗志杀到英超的中层偏上。事实上在莫耶斯执教期间,再算上他出走之后的第一年,太妃糖12个赛季有10次都打进了英超前8,其中包括4次联赛前5和2004-05赛季的英超殿军。正因如此,也曾经有不少英国媒体将他们称为是“英超精英阶层之外最好的球队”,期待埃弗顿有朝一日能突破界限完成升华。

不过后来的剧情大家都看过了,能在英超实现阶层蜕变的,只有像曼城这样迎来豪爽老板的俱乐部。当然,埃弗顿最终也等到了自己的金主。伊朗富商莫希里在2016年进驻,同时也带来了巨额的投入。根据此前的报道,到2021年6月,通过股东贷款和增发股票等途径,莫希里已经向俱乐部投入了超过4.5亿英镑。另外今年1月他还曾宣布将1亿英镑的贷款转化为股权,以此来减轻俱乐部的债务压力。还有继续推动新球场的建设计划,此行动就算是那些最反感老板胡搞的太妃糖拥趸,也表示出了对莫希里信守承诺的赞赏。

很遗憾的是,老板虽然慷慨,埃弗顿也有一个跻身豪门的“明确目标”,但在达到目标前应该怎么做,又花多长时间来做,俱乐部管理层根本就没有清晰的概念。于是乎从换掉罗伯特马丁内斯开始,科曼、阿勒代斯、马尔科席尔瓦、安切洛蒂、贝尼特斯……主帅换了一茬又一茬,引进球员的钞票也花了大把,球队却反倒变得越来越差。就此有英媒评价道:今年埃弗顿的问题表面上来看受伤病影响很大,但内核还是整个俱乐部在为最近几年的超前消费以及混乱投资还债。且不说本赛季引援资金被严重压缩造成了多少实力损失,就论俱乐部前三年巨亏2.55亿的消息,就足够给球队上下带来道不清的心理压力。

关于埃弗顿的各种骚操作,远的不说,本赛季就有来回变卦反复自抽的典型案例:首先是以核心球员的待遇与后卫迪涅续约,然后又把主持这一计划的足球总监布兰茨炒掉;不多久迪涅与贝尼特斯不合,俱乐部先卖掉前者支持主帅,然后没过几天又因为成绩压力选择了换帅。再请来在切尔西因为防守不好栽过跟头的兰帕德,球队成绩反倒是继续下滑,从换帅时的第15高出降级圈6分,跌到了现在的第18。

如此自作孽,真降到英冠其实也不算离奇,一切都并非偶然。不过埃弗顿真的就没戏唱了么?那也不一定。从剩余的赛程来看,保级对手利兹的前景也是比较凶险的。该队虽然分数暂时高出太妃糖一截,但接下来5个对手中的前3个是曼城、阿森纳和切尔西,有可能一波三连败便一蹶不振。多赛一场只多2分的伯恩利倒是局面相对不错,不仅近3轮2胜1平保持不败,接下来的对手除了热刺也全都是中下游的球队。

不过说到底,埃弗顿能不能保级还是得看自己。就这一点而言,在兰帕德麾下12场输了8场的他们其实也有一点点微小的“进步”:在这12场的前半段,太妃糖只拿了3分赢了利兹联一场3比0,总共只有4次破门丢了12球;而后6场他们拿了7分,包括两轮前击败曼联,环比进球数增加到了6粒,同时失球数减少到8粒。

不可否认的是,4月6日2比3输给伯恩利的比赛是一个巨大打击,彻底让球队在保级大战中掉进了不利的趋势,但随后胜曼联平莱斯特城,包括0比2输掉默西塞德德比,都让球队收获了一些信心。从结果和数据统计来看,败给利物浦是丑陋的,太妃糖全队的传球数据竟然加起来都不如一个蒂亚戈,但重要的是球队的斗志和战术执行力回来了,他们只是技不如人,并没有自暴自弃。

正是因为又变得像是一支团队,也有一些媒体谨慎看好埃弗顿的保级。“至少更衣室的气氛更加乐观了,球员也比贝尼特斯时代齐心。”这便是竞技网的观点。而《利物浦回声报》甚至在盘算着太妃糖是不是有机会在本周末对垒切尔西时爆冷——后者显然更加强大,但周四客场踢过曼联之后周日又作客古迪逊公园,如果兰帕德的球队能在体能和斗志上盖过对手,那还真不好说会不会有奇迹。

为鼓励球队坚持奋战,一家本土的埃弗顿球迷团队还发出了号召,要求大家放弃成见在这生死攸关的时刻表示出全力的支持。他们发起了一项活动,会在比赛日的中午就到古迪逊公园去迎接埃弗顿的球队大巴,让球员们深切感受到站在自己身后的力量。而有如此精神推动,埃弗顿说不定还真能多发挥出几成功力。接下来除了切尔西,该队的对手还有莱斯特、沃特福德、布伦特福德、水晶宫和阿森纳,不是最难也绝不简单。

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